Un blog invité de : María M. Hernández Maldonado, Directeur du programme de technologie d'assistance de Porto Rico

Le Programa de Asistencia Tecnológica de Puerto Rico (PRATP) a développé l'initiative Diseño y Desarrollo de Equipos de Bajo Costo (conception et développement d'équipements à faible coût) comme une activité de financement national pour permettre aux consommateurs d'obtenir l'assistance technique (AT) dont ils ont besoin à un coût inférieur. Cette initiative a pour but de concevoir et de développer des équipements à faible coût qui imitent les solutions d'AT du marché, et de fournir leur installation, leur configuration et la formation de l'utilisateur. La personne ne paie que le matériel nécessaire à la construction de l'équipement.

La majorité des besoins que l'on rencontre dans le cadre de cette initiative proviennent des services fournis quotidiennement par les spécialistes en AT du PRATP aux personnes handicapées et à leurs familles. Dans d'autres cas, les consommateurs, leurs familles, les centres d'évaluation en AT et les professionnels de tout Porto Rico se réfèrent à leurs besoins en AT. Un consommateur peut bénéficier de cette initiative si ses besoins se situent dans l'un ou l'autre des scénarios suivants :

L'équipement d'AT souhaité n'existe pas sur le marché : dans ce cas, la PRATP travaille avec le consommateur pour fabriquer un équipement d'AT qui réponde à ses besoins particuliers (par exemple, un poste de travail en verre pour les entreprises contrôlé par un interrupteur pour une jeune entreprise).

L'équipement d'AT existe, mais il doit être modifié pour que le consommateur puisse l'utiliser (par exemple, une palette de contrôle de la barbe à faible coût pour un magasin de ruedas motorisé).

L'équipement d'AT existe, mais il est trop cher pour être obtenu d'une autre manière. Dans ce cas, l'adaptation vise la fonctionnalité de l'équipement original, mais avec un design différent, évitant ainsi les problèmes de propriété intellectuelle (c'est-à-dire adapter une palette de commande contrôlée par la tête de $45 avec des interrupteurs pour trier et sceller afin de fournir la fonctionnalité de produits similaires disponibles sur le marché pour $1,500 ou plus).

À mesure que la quantité d'équipements sollicités augmentait, le PRATP a développé des collaborations entre universités afin de créer des groupes de travail de conception pour le développement de technologies complètes qui dépassent les capacités de conception et de fabrication du programme. Ces groupes de conception sont composés d'étudiants et de professeurs d'ingénierie mécanique, électrique et informatique. Pour ce faire, le PRATP a travaillé en collaboration directe avec la faculté, dans le cadre des cours existants de conception d'ingénierie et de projets Capstone à l'Université de Porto Rico (UPR). Avant la participation au PRATP, les membres de la faculté utilisaient Capstone et les cours d'ingénierie pour étudier et concevoir des technologies en réponse à des concours de conception (c'est-à-dire des robots de combat et des voitures solaires). La plupart de ces projets n'ont jamais été construits. Le PRATP a travaillé avec la faculté et les étudiants pour rediriger leurs efforts vers le développement et la recherche appliquée dans le domaine de l'AT pour les personnes handicapées ; des projets qui se construisent et qui ont un impact sur la vie réelle.

Au début de chaque cours de Capstone, le PRATP présente aux étudiants et aux professeurs d'ingénierie les différents domaines de l'AT et de l'ingénierie de la réadaptation (RE). Ensuite, ils présentent et discutent de 10 à 15 projets de développement de l'AT, puis les étudiants forment des groupes (3-4 participants) et sélectionnent, avec le professeur, les projets sur lesquels ils travailleront. Ensuite, les groupes élaborent les spécifications de développement des produits pour chaque projet, avant la phase de conception réelle. Pour chaque projet, ils génèrent et évaluent de 35 à 75 concepts alternatifs. Ensuite, les 15 meilleurs sont sélectionnés, puis les 3 meilleurs et, enfin, le projet qui sera construit. Le prototype est testé, optimisé et développé jusqu'à la version finale. Les équipements sont de nouveau évalués tant par le PRATP que par le professeur de Capstone afin de déterminer s'ils sont listés pour être livrés à l'utilisateur. S'il n'est pas considéré comme "listé pour la mise en œuvre", le projet passe à une deuxième phase de Capstone pour être optimisé ou pour être considéré comme un projet complètement nouveau. Au cours de ce processus de conception et de développement, l'utilisateur handicapé et sa famille sont intégrés en tant qu'experts afin que les groupes de Capstone consultent et mettent à l'épreuve leurs idées.

Des exemples d'équipements construits grâce à la collaboration entre cette initiative du PRATP et le département d'ingénierie de l'UPR sont présentés ci-dessous :

Equipo de movilidad motorizado a la medida para una mujer de 60 años que, debido a su discapacidad, había pasado los últimos 15 años de su vida en su habitación, acostada boca abajo en su cama.

Vehículo manual personalizado para un niño de 13 años con espina bífida.

Système de soporte de cámara pour un photographe professionnel de 36 ans. En raison de ses handicaps physiques et de la taille de son corps, le volume et le poids de l'équipement étaient trop élevés pour lui. L'équipement est équipé d'un caisson et d'un système de fixation, ce qui facilite l'accès aux commandes et permet de tourner, d'incliner et d'orienter le caisson sans effort.

La collaboration entre le PRATP et le département d'ingénierie de l'UPR a abouti à la conception et à la construction de dizaines d'équipements, à la délivrance de sept brevets technologiques et à l'accès à des équipements d'AT que beaucoup de personnes handicapées de la région n'auraient pas pu acquérir autrement. Le fait de rediriger les talents locaux vers l'innovation sociale a certainement aidé le PRATP à répondre aux besoins des personnes handicapées à Porto Rico.